updated 9:49 AM, Sep 25, 2020 America/Bogota
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¿Utilizará China su opción nuclear en las tensiones con Estados Unidos?

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Tierras RarasEn la última ronda de disputas entre las principales economías del mundo, China ha prometido tomar represalias después de que Estados Unidos ordenara cerrar su consulado en Houston en un plazo de 72 horas. Aunque el último movimiento de Washington está siendo visto como un intento de los estrategas de campaña del presidente Trump de desviar la atención por su fracaso para tratar decisivamente la pandemia Covid-19, podría escalar rápidamente a otra fea guerra comercial de ojo por ojo. A medida que el comercio y las tensiones políticas entre Washington y Beijing se disparan, el espectro de China utilizando minerales de tierras raras como una "opción nuclear" ha resurgido una vez más.
 
No es una idea descabellada: en el apogeo de la guerra comercial del año pasado entre las dos naciones, China amenazó con frenar las exportaciones de minerales de tierras raras a los Estados Unidos, responsable de abastecer el 80% de las necesidades del país. Tampoco fue una retórica vacía: en 2010, China restringió las exportaciones de estos minerales vitales, lo que llevó a la escasez mundial y a graves alzas de precios.
 
Aunque es un actor menos dominante en este espacio que hace una década, China ha mantenido un control sobre la industria a lo largo de los años, exportando más del 70% del suministro mundial de tierras raras en los últimos años. La mina China Bayan Obo solo abastece cerca de la mitad de los elementos de tierras raras del mundo.
 
Esto en efecto significa que docenas de industrias clave de Estados Unidos probablemente se quedarían en el frío si Beijing decidiera prohibir las exportaciones de estos minerales a los Estados Unidos.
 
 
Distribución de depósitos de elementos de tierras raras
 
Tierras Raras
 
 
Fuente: ArsTechnica
 
Fuente: Scientific American Neodymium, yttrium, dysprosium y praseodymium. 
 
 
 
Estos minerales de sonido exótico con nombres de torsión de lengua son los llamados elementos de tierras raras (REE), un grupo de 17 elementos relativamente raros utilizados en pequeñas cantidades en el fabricante de electrónica de consumo, incluyendo teléfonos inteligentes y PC, vehículos eléctricos, tecnologías verdes como turbinas eólicas, equipos médicos y herramientas e incluso en hardware militar.
 
La industria del vidrio es uno de los mayores consumidores de REE: Por ejemplo, el lantano representa hasta el 50% de las cámaras de teléfonos celulares y otras lentes de cámara digital. Un EV híbrido promedio también utiliza alrededor de 10-15Kg de lantano en sus baterías. Mientras tanto, el neodimio o el samarium aumenta considerablemente la potencia de los imanes, permitiendo que esos componentes se reduzcan de tamaño.
 
Las industrias estadounidenses dependen en gran medida de las importaciones chinas de minerales de tierras raras, y China suministre el 80 por ciento de sus importaciones de REE por valor de 170 millones de dólares en 2019. Para complicar aún más las cosas, las importaciones de REE de Estados Unidos procedentes de otros países, entre ellos Estonia (6%), Japón (3%) y Francia (3%) dependen en gran medida de las sustancias químicas y los concentrados minerales producidos en China.
 
Otra estadística preocupante: Aunque Estados Unidos extrayó 18.000 toneladas métricas de sus propias tierras raras en 2018 y 26.000 toneladas métricas en 2019, el Servicio Geológico de Estados Unidos ha revelado que se exportó toda la producción nacional de concentrados minerales.
 
En resumen, las industrias estadounidenses dependen totalmente de China para su suministro de minerales de tierras raras.
 
Por lo tanto, es una gran sorpresa que sólo alrededor del 1% de REE se recicles de productos finales al final de sus ciclos de vida.
 
Sin embargo, el potencial de reciclar tierras raras es enorme.
 
Un documento de 2013 dice que simplemente aumentar la tasa de recolección de baterías, bombillas e imanes podría mejorar la tasa de reciclaje de REE desde un 20-40%. Eso equivaldría hasta el 5% de la producción mundial de minas REE, o casi la mitad del suministro anual de minas de los Estados Unidos. Pero podríamos hacerlo aún mejor. Como simon Jowitt, profesor asistente en el Departamento de Geociencia de la UNLV, le ha dicho a ArsTechnica,mucho más del 40% de REE podría reciclarse dependiendo de las tasas de adopción de tecnologías como los vehículos eléctricos.
 
Para ser justos, reciclar esa cantidad de tierras raras no sería un paseo por el parque
 
Los diversos tipos de electrónica recicladas no necesariamente contendrían suficientes tierras raras y en las proporciones adecuadas para hacer rentables el reciclaje de esos elementos. En muchos casos, los fabricantes generalmente no son responsables de ejecutar las operaciones de reciclaje, lo que significa que ni siquiera pueden estar al tanto de qué componentes contienen qué materiales.
 
Tal vez la industria REE de los Estados Unidos necesita tomar prestada una hoja de Europa.
 
Los RAEE de Residuos de Equipos Eléctricos y Electrónicos de la UE requieren que los fabricantes de dispositivos electrónicos no sólo financien o realicen el reciclado de dichos dispositivos, sino que también requiere que los vendedores ofrezcan una recogida gratuita de residuos electrónicos.
 
En el análisis final, el reciclaje de REE se reduce al compromiso del gobierno federal de asegurar los suministros de REE dentro de sus propias fronteras. Según Jowitt: "Si su gobierno pone mucho valor estratégico en esas tierras raras y quiere que se mantengan dentro de los Estados Unidos, y en realidad desarrollar una forma doméstica de producirlas mediante el reciclaje, entonces eso es algo [donde] el gobierno realmente podría comenzar a invertir en investigación y desarrollo".
 
¿Un as en la mano de Beijing?
 
Obviamente, pasarían años, si no décadas, antes de que Estados Unidos pudiera ser autosuficiente en REE mejorando sus bucles de reciclaje y aumentando sus industrias. Dicho esto, REE podría no ser el poderoso"As en la mano de Beijing" que los políticos a veces logran ser.
 
Una repentina prohibición de REE a los Estados Unidos por China sin duda perjudicaría a muchas industrias a corto plazo. Sin embargo, es poco probable que industrias críticas como la defensa se vean afectadas mucho debido a sus enormes reservas, mientras que muchos fabricantes probablemente podrían ser capaces de realinear rápidamente sus cadenas de suministro como señalamos aquí.
 
Por Alex Kimani por Oilprice.com

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